질환정보

알레르기/아토피란?

알레르기란 ?

알레르기는 주변의 흔히 접할 수 있는 물질 (먼지, 꽃가루, 애완동물, 음식, 약 등) 에 면역계가 과민 반응을 일으키는 체질 또는 유전적 소인을 의미하는데, 이러한 반응이 불편한 증상을 만든다면 이는 알레르기 질환이 됩니다. 알레르기 질환은 문명이 발달하고 산업화되면서 발생 빈도가 급격히 증가하고 있어 그 치료가 최근에 더욱 중시되고 있습니다.

알레르기 질환은 알레르기염증이 나타나는 위치에 따라 다양한 종류가 있습니다. 염증이 눈에 나타나면 알레르기결막염, 코에 나타나면 알레르기비염을 일으키며, 피부나 기관지에 알레르기염증이 생기면 아토피피부염천식을 일으킵니다. 또한 알레르기 원인에 따라 음식알레르기, 약물알레르기, 벌독알레르기 등이 있습니다.

알레르기의 원인들은 우리 주변에 흔하게 존재하기 때문에 알레르기 질환은 악화와 호전을 반복하며 오랫동안 지속되는 염증을 만드는 것이 특징입니다.

이러한 알레르기 염증은 청소년기에 정서장애와 학습장애를 일으킬 뿐만 아니라, 만성적인 염증으로 아토피 피부염의 경우 피부의 변형과 흉터를 남기고, 천식은 기관지 변형에 따른 폐기능 감소와 만성적인 호흡곤란을 야기할 수 있습니다. 한편, 이러한 알레르기 질환은 올바른 이해를 가지고 관리하면 대부분 쉽게 개선되고 재발을 예방할 수 있습니다. 어린 시절부터 알레르기 질환에 대한 정확한 이해를 바탕으로 개인의 건강은 물론 삶의 질 향상과 사회적•경제적 부담을 경감할 수 있습니다.

면역과 염증

흔히 “면역력이 떨어졌다” “면역력을 키운다” 라는 말을 들을 수 있는데, 면역(immunity)이란 외부에서 들어온 세균, 바이러스 등의 유해한 자극에 대하여 우리 몸을 지키는 기능을 말한다. 따라서 면역은 신체의 건강을 유지하는 중요한 기능이 되겠다. 이러한 면역반응의 과정에서 국소적으로 해당 부위가 부어오르고, 붉어지며, 통증이 발생하고, 혈류가 증가하여 해당부위가 화끈거림이 나타나는 등의 증상이 나타난다. 이는 신체의 혈류에 떠도는 백혈구를 동원하여 이루어지는 과정으로 이를 염증(inflammation)이라 한다. 알레르기 반응의 경우, 유사하지만 그 정도가 덜한 염증이 발생한다. 그러나 이러한 반응은 오래 지속되어 여러 가지 증상을 만들게 된다.

알레르기 (allergy)

그러나 우리 몸에 해가 되지않는 자극에 대하여 신체의 면역계가 과민하게 반응하는 경우가 있는데, 이를 과민반응(hypersensitivity) 혹은 알레르기(allergy)라고 한다. 알레르기란 말은 그리스어 ‘allo'에서 유래되었다. 이는 ’변형된 것‘이라는 뜻이다. 즉, 일반인에게는 아무 문제도 일으키지 않는 이물질들이 유독 어떤 사람들에게만 과민반응을 일으켜서 숨이 차게 하거나 피부가 가렵고 두드러기가 나거나, 콧물이 나는 증상을 만드는 것을 알레르기라고 한다. 따라서 알레르기 질환은 “다양한 무해한 외부항원에 대해 면역계가 과민하게 반응함으로써 발생하는 질병” 이며 과민반응의 결과이다. 이러한 알레르기 반응을 일으키는 물질을 알레르겐이라 한다

아토피

이러한 알레르기 반응이 우리 주변의 흔한 물질에 반응하여 나타나는 것을 아토피라고 한다. 학자들에 의하여 아토피는 우리 주변의 흔한 알레르겐(common allergen)에 대하여 알레르기 IgE항체를 생산할 수 있는 유전적인 소인으로 정의되며, 많은 경우 피부를 항원으로 자극하여 과민반응여부를 관찰하는 피부단자시험에서 양성반응을 보이는 경우 아토피라는 용어를 사용한다. 아토피의 원인이 되는 흔한 알레르겐으로 집먼지진드기, 꽃가루, 몇몇 음식물 등이 잘 알려져 있다. 한편 일반인들에게 아토피는 아토피 피부염, 알레르기비염, 기관지천식과 같은 아토피 질환의 증상이 있을 때 이러한 질환 자체를 지칭하는 용어로 사용되기도 한다.

알레르기 항원 (원인 물질)

알레르기 혹은 아토피 자체는 주변의 흔히 접할 수 있는 물질에 과민 반응을 일으키는 체질 또는 유전적 소인을 의미한다. 그러나 이러한 반응이 불편한 증상을 만든다면 이는 알레르기 질환이 된다. 즉, 일반인에게는 아무 문제도 일으키지 않는 이물질들이 유독 어떤 사람들에게만 과민반응을 일으켜서 숨이 차게 하거나 콧물이 나는 이상 증상들을 유발시키는데 이를 알레르기 질환이라 한다. 그 원인인 알레르겐이 비교적 불활성상태이고 우리 주변에 흔하게 존재하는 경우가 많아 알레르기 반응에 의한 염증은 오랫동안 지속되는 것이 특징이며 다양한 증상을 만들게 된다. 알레르기 염증은 피부, 눈, 코, 기관지 등에 흔하게 나타나며, 각각 아토피피부염, 알레르기 각결막염, 알레르기비염, 기관지천식, 만성기침 등을 일으킨다.

아토피는 유전적 성향이 강하며 아토피라고 해서 항상 알레르기 질환으로 발현되는 것은 아니다. 검사를 통해 아토피 유무를 확인하게 되면 알레르기 또는 아토피성 체질 여부를 알 수 있고, 보통 양성으로 나온 (“감작” 되어있다고도 표현한다.) 항원 중에 일부 물질이 알레르기 질환을 야기한 원인 물질인 경우가 많아, 병력과 잘 비교하면 알레르기 질환의 원인 물질을 추정할 수 있다. 예를 들어 나무 꽃가루와 집먼지진드기 모두에 아토피가 있는 천식 환자가 주로 봄에만, 즉 나무 꽃가루가 날리는 계절에만, 천식 증상이 있다면, 나무 꽃가루는 천식의 원인 항원인 것이다. 이렇게 특정 알레르기 질환의 원인 항원을 알게 될 경우, 원인 알레르기 항원의 회피를 통해 알레르기 질환을 예방하고 치료할 수 있다.

항원은 대부분 단백질 입자의 형태로 존재하는데, 크게 공기 중에 포함되어 있는 흡입성 항원과 음식물 중에 포함되어 있는 식품 항원으로 나눌 수 있다. 식품 항원은 음식물이 직접 닿은 구강과 소화기계 점막에 직접적으로 알레르기 염증을 일으켜, 구강 내 소양감, 부종 또는 기타 다양한 소화기계 증상을 유발할 수 있으며, 전신적으로 두드러기, 눈이나 입술의 부종 (혈관부종), 아나필락시스 등을 유발하기도 한다. 흡입성 항원은 공기 중에 포함되어 있으므로 공기와 접촉하는 코와 폐, 눈 등에 주로 영향을 미치며, 증상이 발생하는 부위에 따라 코 점막에 알레르기 염증이 발생하면 알레르기비염, 눈에 발생하면 알레르기결막염, 기도에 발생하면 천식의 형태로 나타나게 된다. 흡입성 항원은 집먼지진드기, 곰팡이, 바퀴벌레, 애완동물의 털과 비듬 등 실내에 주로 존재 하는 실내 항원과, 꽃가루로 대표되는 실외 항원으로 나뉘며, 이들은 모두 미세 크기의 입자로서 공기 중에 눈으로 식별할 수 없는 상태로 포함되어 있다. 인체 각각의 부위에서 일어나는 반응들은 때로 서로 관련되어 있는데, 예를 들어 폐에서 발생하는 알레르기 반응인 천식과 알레르기비염이 보통 함께 나타나며, 알레르기비염과 알레르기결막염 역시 마찬가지이다. 천식 환자의 약 70%가 비염을, 비염 환자의 30-40%가 천식을 함께 앓고 있다.